Riesgos y permiso de trabajo en caliente (corte y soldadura)

Por Jon Sargent

El “trabajo en caliente” es una actividad frecuente en plantas de fabricación y se refiere, por lo general, a las tareas de cortar y soldar. También puede englobar otras operaciones como las de esmerilado, cobresoldadura o estañosoldadura, además del uso de maquinaria eléctrica normal en zonas peligrosas. El trabajo en caliente es una de las principales fuentes de ignición de incendios que pueden destruir las instalaciones y provocar lesiones.

Los trabajos regulares y cotidianos de este tipo deberían llevarse a cabo en un área segura y designada para ello. Así se reduce el riesgo de provocar un incendio. Si el trabajo en caliente se realiza fuera de las áreas designadas, entonces debería disponerse de un programa de “permisos” en vigor.

Precauciones generales

Es esencial que todos los trabajos en caliente estén sujetos a un sistema de permisos. Con frecuencia se hace caso omiso de las precauciones básicas y más comunes, por diversos motivos. Para evitar los incendios provocados por trabajos en caliente, la dirección debería desarrollar un programa por escrito que aborde las siguientes cuestiones:

  • Diseñar e imponer el uso de áreas autorizadas para los trabajos de corte y soldadura (o sea, taller de mantenimiento)
  • Solicitar un permiso de trabajo en caliente para todos los procedimientos de soldadura que se lleven a cabo en otras zonas fuera del taller de mantenimiento
  • Identificar a una o varias personas que autoricen las operaciones de trabajo en caliente fuera del taller de mantenimiento
  • Imponer el uso de equipos adecuados
  • Ordenar a todo el personal que realice o supervise los trabajos en caliente que reciba formación acerca de los equipos y procedimientos de emergencia en caso de incendio
  • Notificar a todos los contratistas la presencia de cualquier material inflamable o de situaciones que entrañen peligro       
  • Pedir a los contratistas externos que se adhieran a estos mismos programas para trabajo en caliente y que se responsabilicen de instruir correctamente a su personal

Acciones específicas

El permiso por escrito para trabajo en caliente ha de ser emitido por un supervisor que deberá examinar el lugar y los métodos de protección, y especificar qué precauciones es necesario tomar. Este permiso se expide por un periodo de tiempo y para un área determinados. No deberá comenzarse a trabajar en una zona nueva antes de obtener el permiso correspondiente. No deberá emitirse el permiso a menos que se cumplan los siguientes requisitos:

  • El lugar de trabajo esté dotado de un equipo de extinción de incendios adecuado
  • El material combustible se haya trasladado a un lugar situado al menos a 11 metros de distancia del punto de operación
  • Si no es posible trasladar dicho material lejos de la zona operativa, debería cubrirse con cortinas de soldadura no combustibles o mantas ignífugas
  • Los suelos y paredes combustibles deberán empaparse con agua, a ser posible
  • Debería estar presente en las instalaciones un vigilante de incendios debidamente formado
  • La vigilancia de incendios deberá mantenerse durante al menos 30 minutos después de que hayan concluido las operaciones y deberá comprobarse de nuevo transcurridos al menos sesenta minutos
  • Sólo deberá reanudarse el trabajo tras cerciorarse de que todo el equipo y las instalaciones adyacentes se hallan en condiciones seguras
  • Sólo se reanudará el trabajo si las condiciones de trabajo aprobadas no sufren modificaciones

No se considera que el trabajo esté finalizado hasta que el supervisor responsable firme el permiso de trabajo en caliente y revise la zona. Lamentablemente, se producen muchos siniestros cuando el permiso de trabajo en caliente es firmado sin llevar a cabo una inspección final de la zona.

Consideraciones especiales

  • No cortar ni soldar en atmósferas explosivas o lugares donde haya polvo o líquido combustible
  • Puede alojarse material explosivo, como líquidos, gases o vapores inflamables, o polvo combustible, en tambores, depósitos u otros contenedores que no hayan sido limpiados o preparados correctamente
  • Las chispas pueden escaparse por grietas o agujeros en las paredes, suelos, ventanas rotas o por entradas abiertas
  • Antes de iniciar trabajos en caliente sobre el tejado o en andamios, asegúrese de que la zona situada debajo de los mismos está fuera de peligro y que las chispas o los restos de material incandescente no provocarán un incendio
  • No deberá emitirse el permiso de trabajo en caliente si alguna parte del sistema de protección contra incendios de la instalación presenta anomalías

[Referencias: Norma 1 de la Asociación Nacional de Protección contra Incendios (National Fire Protection Association o NFPA), “Código de prevención de incendios”; norma 51B de la NFPA, “Prevención de incendios en procesos de corte y soldadura”;

Norma Z49.1 del Instituto Americano de Normas Nacionales (American National Standards Institute o ANSI), “Seguridad en soldadura, corte y procesos afines”] 

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